Visto en manos de innumerables vaqueros e indios en innumerables westerns, el rifle Winchester a menudo es aclamado como una de las armas que «ganó el Oeste». Hay mucho más en la historia que eso.

El rifle que se convirtió en el Winchester tuvo un desarrollo largo y tortuoso que involucró a algunos de los empresarios e inventores más influyentes de la época.

Su famosa acción de palanca luchó en la Guerra Civil Estadounidense y en muchas otras batallas mucho antes de que Winchester se convirtiera en el favorito de gente como Buffalo Bill, la francotirador Annie Oakley e incluso el presidente Teddy Roosevelt.

Antepasados

Teddy Roosevelt

Theodore Roosevelt es un traje de caza, un cuchillo de caza Tiffany tallado y un rifle Winchester.

El árbol genealógico tecnológico de Winchester pasa por el Henry Rifle, utilizado durante la Guerra Civil, y se remonta a 1849, cuando el inventor Walter Hunt patentó el Volition Repeating Rifle.

El rifle de Hunt incorporó las dos características clave que definirían al Winchester: un cargador de tubos debajo del cañón y una acción de palanca que cargaba rondas en la recámara. El rifle Volition original de Hunt era ingenioso pero engorroso, por lo que vendió el diseño a un empresario que contrató al armero Lewis Jennings para mejorarlo. Jennings patentó numerosas mejoras y vendió miles de rifles en 1851.

Su arma podía contener la impresionante cantidad de 24 rondas, aunque eran pequeñas y de poca potencia.

Ambos rifles usaban una forma ingeniosa de munición llamada Volition o bola de cohete, que tenía una carga propulsora en su base. Estas nuevas balas se alimentaron de un cargador de tubos debajo del cañón.

Como la mayoría de los rifles de la época, las armas de Hunt y Jenning necesitaban tapas de percusión para encender las municiones. Pero aquí el rifle Jennings dio un salto adelante.

Tenía un cargador de gorras incorporado en su receptor, y cuando la acción de las armas se cicló, se cargó una ronda en la recámara. y una tapa de percusión se colocó en posición automáticamente. Solo cuando se aprieta completamente el anillo del gatillo, el rifle dispara.

La carga, el cebado y el disparo se lograron con solo apretar el gatillo, una mejora revolucionaria con respecto a los rifles anteriores.

Patente de Jennings, 1849

Patente de Jennings, 1849

Aun así, la pistola no se vendió, en parte porque no tenía potencia suficiente y era cara de fabricar. Pero es posible que haya oído hablar de dos nuevos inversores, Horace Smith y Daniel Wesson, que vieron la promesa en el rifle y formaron Volcanic Repeating Arms Company en 1854. Esta vez, el rifle adquirió la apariencia icónica del Winchester, prescindiendo del gatillo de Jennings. anillo e introduciendo la palanca reconocible al instante.

El Volcanic se ofreció como pistola y rifle y disfrutó de un éxito comercial limitado. Pero la bola de cohete del Volcanic, que evolucionó a partir de la munición inicial de Hunt, resultó ser el talón de Aquiles del arma, socavando el prometedor diseño del rifle Volcanic.

Smith & Wesson vendería la compañía en 1855 a un grupo liderado por Oliver Winchester antes de fundar la legendaria compañía de revólveres que perdura en la actualidad.

El azul y el gris

En 1857, Winchester cambió el nombre de su nueva empresa a New Haven Arms Company y contrató a Benjamin Tyler Henry como capataz de la fábrica. Henry abandonó la munición de la bola de cohete y convirtió el rifle para disparar la munición de percusión anular calibre .44, más potente y fiable.

Henry ganó una patente por sus mejoras en octubre de 1860. Fue la guerra que le siguió la que selló la reputación de su arma.

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Las tropas de ambos lados de la Guerra Civil estadounidense apreciaron el rifle Henry. Si bien eran predominantemente soldados de la Unión quienes llevaban el Henry, el presidente confederado Jefferson Davis armó a sus guardaespaldas con rifles de repetición Henry capturados.

El Henry era un arma cara, que costaba 52,50 dólares en dólares de ese día, pero hasta 9.000 rifles se compraron de forma privada. El Ejército de la Unión compró oficialmente 1.731 Henry Rifles a 36,95 dólares la pieza.

Ahora, este era un número pequeño en comparación con los 94.196 repetidores Spencer que compró Union, pero el Henry con su cargador tubular de 16 rondas ganó una reputación por su potencia de fuego. Los confederados supuestamente lo declararon «ese maldito rifle yanqui que puedes cargar el domingo y disparar toda la semana».

En 1865, el Henry Rifle jugó un papel fundamental en la Batalla de Allatoona Pass cuando una fuerza de la Unión superada en número y rodeada rechazó los ataques confederados. Durante una de estas escaramuzas, una compañía del séptimo Illinois, compuesta por solo 52 hombres, aplastó a un batallón confederado atacante.

Después de la guerra, Henry se dirigió a la frontera occidental. Infamemente, la alianza de Lakota, Dakota, Northern Cheyenne y Arapaho bajo el mando de Crazy Horse masacró a elementos de la 7ma Caballería del Coronel Custer en la Batalla de Little Bighorn usando Henry Rifles y Winchester Model 1866s.

La evidencia arqueológica muestra que los indios estaban armados con hasta 150 o más rifles de repetición, que superaban con creces las carabinas de un solo tiro que llevaban los hombres de Custer.

Anuncio de Winchester, 1898.

Anuncio de Winchester, 1898.

Años de gloria

El Modelo 1866 surgió después de que Oliver Winchester cambiara el nombre de su empresa una vez más, esta vez con su nombre. El modelo 1866 de Winchester Repeating Arms Company fue un refinamiento del Henry que usaba una nueva puerta de carga en el receptor y un guardamanos de madera.

Ya no sería necesario cargar el rifle debajo de la boca. Además, la mano del fusilero ahora estaba protegida del calor generado en el cañón. Siete años más tarde, Winchester dio a conocer el Modelo 1873 que utilizaba la misma acción básica de enlace de palanca que el Henry, pero estaba alojado en una nueva munición de fuego central.

Resultó ser un gran éxito comercial. Winchester continuó fabricándolo hasta 1919.

Patente Winchester Model 1866

El siguiente gran salto del Winchester se produjo en 1886. Hasta entonces, todos los Winchester usaban una acción de enlace de palanca. Esto significa que cuando se empuja la palanca hacia adelante, se rompe la palanca y se desliza el bloque de la recámara fuera de la batería, extrayendo el estuche gastado.

A medida que la palanca continúa hacia adelante, se levanta un nuevo cartucho en la acción. Finalmente, al regresar la palanca a su posición original, se desliza el bloque de cierre hacia adelante.

Esto cámaras de la ronda y levas de la articulación de palanca en la posición bloqueada.

Este diseño perduró durante décadas. Pero a medida que el siglo XIX llegó a su fin y las municiones se volvieron cada vez más poderosas, el icónico rifle de palanca de 1873 de Winchester no pudo soportar las altas presiones.

Fue entonces cuando John Moses Browning, el mayor diseñador de armas de Estados Unidos, entró en la historia de Winchester. En 1885, se le preguntó a Browning si podía diseñar una acción más fuerte que pudiera disparar municiones de caza mayor, como el cartucho Winchester .50-110 que detiene búfalos.

Él diseñó el Modelo 1886, que introdujo una acción de bloqueo de bloqueo verticalmente deslizante más fuerte para reemplazar el bloqueo de palanca más débil.

Seis años más tarde, Winchester lanzó el Modelo 1892, que era un poco más pequeño pero aún usaba la misma acción dura. Se convirtió en un éxito instantáneo con más de un millón realizado. En total, se fabricaron más de ocho millones de rifles de palanca Browning de 1886, 1892 y 1894.

Winchester en todas partes

Si bien el ejército de EE. UU. Nunca adoptó formalmente el Winchester, varios otros países lo hicieron.

El ejército otomano utilizó los repetidores con gran efecto contra los rusos durante la guerra ruso-turca (1877-1878). En 1915, la acción de palanca militar tuvo un último hurra cuando Winchester vendió 300.000 rifles a la Rusia Imperial, que los utilizó en el Frente Oriental contra los alemanes.

A diferencia de sus predecesores de cargador de tubos, estos modelos 1895 tenían un cargador de caja más práctico.

Winchester '73

Cartel para Winchester ’73 protagonizada por Jimmy Stewart.

Junto con el Colt Single Action Army, el Winchester es una de las armas icónicas de los Estados Unidos del siglo XIX. Representa el floreciente poder industrial de la joven nación y su imparable marcha hacia el oeste. Su potencia de fuego fue incomparable en su día.

Como otras armas occidentales, la Winchester cautivó la imaginación del público en películas como Winchester ’73 protagonizada por Jimmy Stewart, o Diligencia y True Grit protagonizada por John Wayne, por nombrar algunos.

Hoy en día, Winchester sigue siendo un nombre familiar y las armas de palanca siguen siendo rifles deportivos y de caza populares, y se fabrican miles cada año. Matthew Moss
Matthew Moss es un historiador y escritor británico especializado en el desarrollo de armas pequeñas, historia militar y asuntos de defensa actuales.

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